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Centenaire d’Alan Turing

Le 23 juin 2012

Mathématicien né à Londres le 23 juin 1912, mort à Wilmslow (Cheshire) le 7 juin 1954, Alan Turing est un génie méconnu au destin peu commun.

Ses travaux principaux portent sur les fondements, ou même la fondation de l’informatique : dans un article de 1936, il « présente les notions modernes de programmation et de programme », ainsi que la machine de Turing, « un modèle très simple, minimaliste, qui permet de définir d’un point de vue mathématique ce qu’est un calcul », selon les mots d’Éric Fleury. Grâce à la formalisation des algorithmes et de la calculabilité, Turing ouvre la voie à la construction de calculateurs universels —ordinateurs, par opposition aux machines spécialisées qui existaient déjà pour des opérations arithmétiques, le calcul des marées, etc. Plus tard, lorsque les premiers ordinateurs avaient été construits, il invente le test de Turing, un test d’intelligence artificielle appliqué aux machines, utilisé dans les captchas, completely automated public Turing test to tell computers and humans apart.

Mais la logique mathématique n’était pas le seul champ d’activité de Turing : pendant la seconde guerre mondiale, il a un rôle décisif en perçant le fonctionnement de la machine Enigma, utilisée par les nazis pour coder leurs messages. Il développe des outils mathématiques, en particulier des méthodes statistiques, pour la cryptographie. Dans les années 50, Turing s’intéresse à la façon dont la complexité peut émerger de règles simples. En effet, son esprit précurseur se manifeste de nouveau dans ses travaux sur la morphogénèse, soit l’apparition de formes, ou motifs, comme les taches du léopard, dans le développement animal ou végétal. Il propose un modèle mathématique qui manifeste la morphogénèse.

Turing est condamné pour homosexualité en 1952 : plutôt que l’emprisonnement, il choisit la castration chimique. Il est alors écarté des plus grands projets scientifiques. En 1954, il retrouvé mort par ingestion de cyanure, un probable suicide. Ce destin dramatique, sa personnalité originale, créative et brillante pourraient faire l’objet d’un film biographique, comme annoncé dans cette revue de presse.

Cette année, le centenaire de la naissance de Turing est célébré dans de nombreux établissements internationaux, en particulier par le King’s College à Cambridge et par l’École normale supérieure de Lyon.

Pour aller plus loin...

Merci à Natacha Portier pour les liens.

Biographie d'Alan Turing (en anglais)

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