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Hermann Minkowski est né il y a cent cinquante ans

Le 22 juin 2014

Hermann Minkowski est né de parents allemands le 22 juin 1864 à Alexotas (Russie, aujourd’hui Kaunas, Lituanie) et mort le 12 janvier 1909 à Göttingen (Allemagne). Remarqué pour ses talents mathématiques dès ses études secondaires, il obtient en 1883 — à 19 ans — le Grand prix de l’Académie des sciences de Paris pour un mémoire portant sur le nombre de façons d’écrire un entier comme somme de cinq carrés. Étudiant à Königsberg où il rencontre David Hilbert, il obtient son doctorat en 1885. Ses recherches portent déjà sur les formes quadratiques et les fractions continues, elles le conduisent à fonder la « géométrie des nombres » à partir de 1890, pour laquelle on pourra consulter cet article de Sébastien Gauthier.

Il prend un poste à Bonn en 1887, où il commence à s’intéresser à la physique, retourne à Königsberg comme professeur puis enseigne un temps à Zurich, notamment à Albert Einstein. Finalement, il rejoint David Hilbert à Göttingen en 1902. Son influence conduit Hilbert à poser ses vingt-trois problèmes au congrès de 1900. Tous deux travaillent ensemble sur la théorie des nombres, ce qui se devine dans le Rapport sur la théorie des nombres (en) que rédige Hilbert en 1897 et sur la physique, en organisant un séminaire la théorie de l’électron à Göttingen. Minkowski développe l’idée d’un espace temps à quatre dimensions — d’où le titre d’une conférence célèbre de 1908, Raum und Zeit — qui fonde les bases mathématiques de la relativité et permet d’interpréter l’article fondateur d’Einstein de 1905 en des termes qui feront florès.

Il meurt d’une crise d’appendicite avant ses quarante-cinq ans.

Les théorèmes et objets suivants portent son nom : compact de Minkowski, diagramme de Minkowski, dimension de Minkowski–Bouligand, fonctionnelle de Minkowski, formule de Steiner-Minkowski, inégalité de Minkowski, plan de Minkowski (en), somme de Minkowski, théorème de Brunn-Minkowski, théorème de Hasse-Minkowski, théorème de séparation de Minkowski, théorème de Minkowski.

En savoir plus: une biographie de Hermann Minkowski (en anglais)

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