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John Conway (1937-2020)

Le 16 avril 2020

Le mathématicien britannique John Horton Conway, qui a inventé aussi bien des mathématiques très pointues que des objets connus du grand public, est mort le 11 avril 2020 du Covid-19. Né le 26 décembre 1937 à Liverpool, il étudie et enseigne à Cambridge (Angleterre) jusqu’en 1986 avant de prendre la chaire John von Neumann à Princeton (États-Unis). Passionné de mathématiques et de jeux, deux domaines qu’il a souvent fait fonctionner ensemble, fortement engagé dans la diffusion des sciences, il laisse une œuvre gigantesque.

La raison principale pour laquelle John Conway est connu par un large public est son invention du jeu de la vie en 1970, un automate cellulaire aux règles très simples mais qui est Turing-complet, c’est-à-dire qu’il permet de faire les mêmes calculs que le plus puissant des ordinateurs ou, plus précisément, qu’une machine de Turing (bien sûr, ceci est un résultat théorique : en pratique, il serait très inefficace d’utiliser le jeu de la vie pour faire le moindre calcul).

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Dans les mathématiques récréatives, il est également à l’origine de la construction et de l’étude (non triviale) de la « suite audioactive », dont chaque terme est obtenu en lisant le précédent à voix haute : 1, 11 (un « 1 »), 21 (deux « 1 »), 1211 (un « 2 » puis deux « 1 »), 111221 (un « 1 », un « 2 », deux « 1 »), 312211, etc.

John Conway est d’abord un mathématicien prolifique dont les recherches couvrent des domaines très différents, notamment :


En savoir plus :


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