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Clairaut enfant (II)

Le 3 avril 2013  - Ecrit par  Olivier Courcelle Voir les commentaires

Ce billet fait suite à Clairaut enfant (I).

Le 14 mai 2013, tout un chacun pourra exceptionnellement pénétrer dans la Grande salle de l’Académie des sciences pour assister à la séance du jour. Après une introduction de Jean-Pierre Kahane, le rédacteur en chef d’un site que le lecteur ne peut manquer de connaître y présentera un « petit bijou pédagogique » intitulé Éléments de géométrie (1741). Coïncidence de l’année des Mathématiques de la planète Terre oblige, le reste de la séance portera sur l’expédition de Laponie de 1736-1737 et l’aplatissement aux pôles. Elle est intitulée « Tricentenaire de Clairaut, mathématicien et géophysicien ». En voici d’ailleurs le programme précis…

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Voilà une occasion s’il en est qui engage à s’intéresser à la date de naissance de Clairaut. La règle qui veut qu’un tricentenaire se fête à 300 ans incite d’abord à la fixer au 14 mai 1713. Mais l’Académie ne se réunit que le mardi, d’où en réalité une certaine incertitude, du 11 au 17 mai 1713.

Peut-on aller plus loin ?

Le 13 mai 2013, tout un chacun pourra se rendre dans la Salle du conseil de l’Observatoire de Paris pour assister au début d’un colloque intitulé « Tricentenaire de Clairaut, savant des Lumières ». Il se finira le lendemain matin, à l’Académie, précisément, juste avant la séance de l’après-midi. En voici d’ailleurs le programme précis…

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En vertu de la règle qui veut que le 14 Juillet ne se fête pas le 25 décembre, c’est l’incertitude à droite du mardi qui disparaît, d’où une naissance de Clairaut le 11, le 12, le 13 ou le 14 mai 1713.

Peut-on aller plus loin ?

Quand le raisonnement se heurte à un mur, rien n’empêche de le transcender par les secours de la religion et de la prière. Car après tout, en un temps où les naissances ne se déclaraient pas en mairie, les registres de baptême nous éclaireraient peut-être. Par malheur, ceux qui nous intéressent ont brûlé durant la Commune… Une reconstitution partielle de ces archives existe, mais Clairaut n’y apparaît que par un extrait mortuaire… Autre piste, plus hasardeuse, celle des notaires, chez qui notre homme aurait jadis pu déposer un extrait baptistaire – pour la constitution d’une rente, par exemple. Des recherches en ce sens, menées par diverses personnes, n’ont encore rien donné à ce jour… Et il faudrait encore que l’extrait baptistaire de Clairaut signale précisément sa date de naissance...

Peut-on quand même aller plus loin ?

Bien sûr. Après tout, Clairaut est dans le dictionnaire et il suffit d’en ouvrir un pour savoir quand il est né. On peut même en ouvrir plusieurs. Une enquête montre que, coquilles et autres légèretés éditoriales mises à part, les sources oscillent entre deux dates de naissance : 7 et 13 mai 1713. Comme la date du 7 est incompatible avec le produit d’un habile raisonnement développé un peu plus haut, c’est que Clairaut est né le 13 mai 1713.

Peut-on aller encore plus loin ?

Absolument.

La date du 13 mai se trouve pour la première fois dans l’éloge prononcé à la mort de Clairaut par le secrétaire perpétuel de l’Académie des sciences de l’époque, Grandjean de Fouchy :

Alexis-Claude Clairaut […] naquit […] le 13 mai 1713 [1].

Cette date n’a pas vraiment lieu d’être remise en doute. Grandjean de Fouchy connaissait bien Clairaut, depuis l’enfance même, et il donne des détails très précis sur son éducation et sa jeunesse. En tout état de cause, les biographes qui traitent de l’enfance de Clairaut se réfèrent tous, implicitement ou explicitement, à l’éloge de Grandjean de Fouchy. Cet argument suffit, me semble-t-il, à préférer la date du 13 mai à toute autre.

La date du 7 mai a été donnée pour la première fois par l’auteur d’un autre éloge de Clairaut, celui-ci paru dans le premier numéro (1766) du Nécrologe [!] des hommes célèbres de France [2]. Cette pièce a été attribuée à Alexis Fontaine des Bertins, un collègue de Clairaut à l’Académie, mathématicien de surcroît, ce qui a peut-être conduit certains à préférer la date du 7 mai à celle du 13 donnée par l’astronome Grandjean de Fouchy [3]. Mais l’auteur de l’éloge est en réalité l’homme de lettres Pierre Le Tourneur, comme cela se décèle par trois sources différentes au moins. La plus frappante d’entre elles est peut-être une réédition de l’éloge dans une compilation des œuvres dudit Le Tourneur [4 comme cela seEan deloge façonêtre unje3 ou le 14 de décbsolument.< tr="Une-Toy ussain-corneete_ref">&nbscetranceLa date du 7 mai a ère fois dans l’éloge prononcé à la mort deest né. ate douis quije l&#is biograît, d& pronvorac’espritt nnbspthemui noues e veniord bou est intiuconNu217;élojairiendjeoe pouiviscet 2a suvérentes aue2n de à le cela 217;Académi;a pas èce a été attadémi date du8217;après-,ip_nxis Fontaine des Bertins, un collèguestorique de,iptle='gean tle='ge class='re oblige, lbook/javascr de book/? ToqwrKTwMT2vYC&pg=PA233la séance portera sur l’exp235- 251 pénétr-left "u-mob Toure3drt de. Cet arge_r Le Tourneur, cola se décèh1666 à 1793, (.moins. > 3a suvérentes aue3n de à le cela span>. Mais l’p_nxxis-Claude Clairaut […] naqust en réalité l’homme de lete de,iière,e 869, p. 268nétr-left "u-mob Toure4drt de. Cet arge_r Le Tourneur, cola se décèhe par trois sources dmoins. > 4a suvérentes aue4n de à le cela La plus frappante d-Patiq-Fu e l&#)lep_nxisJ alles ngndele de,i2 vol.,mière,e l88t vol. 1, pp. 155-164nétr-left "'spip_in'>Clairaut es la Grande salle de lhtml">shar ?sub.htm= Le 14 mai 2013on et sa jeune"s="a-fac&bookvicon.ico"/blaglescetrhematicirautFac&bookvicargion"popupap main" role="main">fac&bookvtitle="Espace personnel"> Le 14 mai 2013on et &e="s= De Tes+-sa jeune"s="a-tw-geomvicon.ico"/blaglescetrhematicirautTweeeomvicargion"popupap main" role="main">tw-geomvtitle="Espace personnel"> Le 14 mai 2013on et sa jeune"s="a-avascr provicon.ico"/blaglescetrhematicirautGvascr+vicargion"popupap main" role="main">avascr provtitle="Espace personnel"> Pun s 13 escetrhematici:21h3="header-form-searchp/ul> .

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