Divine Émilie

Une femme d’exception auprès de Voltaire : Émilie du Châtelet

Piste verte Le 11 juillet 2010  - Ecrit par  Aurélien Alvarez Voir les commentaires (1)

« Les femmes sont exclues par leur état de toute espèce de gloire et, quand il s’en trouve une avec une âme assez élevée, il ne lui reste que l’étude pour la consoler de toutes les exclusions. » (Émilie du Châtelet)

Gabrielle Émilie du Châtelet connut une enfance heureuse et bénéficia de tous les privilèges d’une famille unie, riche et noble. Née en 1706 dans une des plus grandes familles de la noblesse de robe [1], rien ne la prédestinait à devenir la première femme de sciences que la France ait connue. Comme toutes les jeunes filles de son milieu, elle était destinée à entrer au couvent pour y apprendre les bonnes manières, en attendant d’être mariée, plutôt que d’étudier la philosophie, les mathématiques ou la physique de Newton.

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Rousseau
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Voltaire
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Le Bouyer de Fontenelle

Les Breteuil habitent un hôtel donnant sur les Tuileries, tiennent salon, reçoivent le poète Jean-Baptiste Rousseau, le jeune Voltaire ou encore Bernard Le Bouyer de Fontenelle avec qui, dès 12 ans, Émilie discute de science.

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Son père, le baron Louis Nicolas Le Tonnelier de Breteuil, adhère aux idées de Voltaire ; il ouvre sa bibliothèque à sa fille, lui donne à domicile une éducation à base de latin, de mathématiques et de langues vivantes. C’est une situation tout à fait exceptionnelle pour cette époque où on n’élève pas les filles comme les garçons. D’ordinaire, les filles sont destinées au couvent, apprennent la couture, un peu de religion, la danse et, surtout, apprennent à se tenir dans le monde. L’accès aux sciences, ou même au latin, est tout simplement impossible. La destinée des femmes de cette époque était d’être bonne épouse, bonne mère et de savoir tenir salon ou la cuisine selon les milieux. Mais lorsqu’Émilie naît, le baron de Breteuil a 53 ans : à l’âge d’être grand-père, cette petite fille, son unique fille d’ailleurs, le passionne. Face à une mère assez rude et austère, le père et la fille forment un couple très étroit. Il cède presque tout à sa petite fille et ne s’effarouche d’aucune lecture d’Émilie. Il en est si fier qu’il va jusqu’à la donner en spectacle dans son salon. [2]

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