La Planète mathématique

Le 25 novembre 2013  - Ecrit par  Miquel Albertí Voir les commentaires

Cet article a été écrit en partenariat avec L’Institut Henri Poincaré

Cet article a été écrit en partenariat avec RBA

L’Institut Henri Poincaré et Images des Mathématiques ont uni leurs efforts pour superviser la réédition de la collection Le monde est mathématique,
publiée par RBA en partenariat avec Le Monde. En 40 ouvrages, cette collection de qualité, issue
d’un projet collectif de mathématiciens espagnols, vise à présenter,
à travers une grande variété de points de vue, de multiples facettes
des sciences mathématiques, sous un aspect historique, humain, social,
technique, culturel ...

Reprise et améliorée au niveau de la forme, cette nouvelle édition a été
entièrement lue et corrigée par l’équipe d’Images des Mathématiques ;
des préfaces et listes bibliographiques ont été ajoutées. Le Monde consacre un cahier spécial au lancement de cette collection présentée par Cédric Villani, qui en a écrit la préface générale.

Chaque semaine, à l’occasion de la sortie d’un nouveau numéro de la série,
un extrait sélectionné sera présenté sur Images des Mathématiques. Il sera accompagné du sommaire du livre et d’une invitation à prolonger votre lecture.

La structure cachée des pratiques culturelles

Préface de Christian Mercat, Professeur à l’École Supérieure du Professorat et de l’Éducation et directeur de l’Institut de recherche sur l’enseignement des mathématiques de Lyon.

Dans ce livre sur l’ethnomathématique, il est question des mathématiques « naturelles
 », qui nous entourent tous les jours, de manière inconsciente, invisible et
cachée dans nos habitudes culturelles.

Dans les arts, les jeux, les constructions, les cultes, la musique, les lois, à travers le temps et l’espace, des hommes et des femmes mettent en œuvre des procédures complexes et codifiées, régies par des raisonnements sophistiqués. L’ethnomathématique s’intéresse à débusquer ces pratiques et leurs règles, explicites ou implicites, à mettre en lumière leur logique et en évidence les résultats mathématiques nécessaires à leur fonctionnement. Pourtant, les personnes qui les pratiquent ne sont en général pas conscientes de cet aspect intellectuel et mathématique, les théorèmes sur lesquels reposent leurs procédures sont naturalisés et ne forment pas forcément un savoir autonome. Les artisans réunionnais si fiers des lambrequins intriqués qu’ils cisèlent sont-ils au courant de la structure mathématique du groupe des frises qu’ils utilisent ?

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Les enfants de Papouasie-Nouvelle Guinée qui jouent au Kaninikula, un jeu de ficelle compliqué, ont une activité rationnelle sophistiquée, mais si la maîtrise des figures et de l’histoire qu’elles racontent est valorisée par leur société de tradition orale, ce n’est pas en tant qu’activité mathématique. Quand l’écheveau complexe se dénoue comme par magie à la fin de l’histoire, il n’est pas question de trivialité d’entrelacs ou de théorie des nœuds : avant d’être analysé comme un savoir algorithmique et topologique par l’œil de l’épistémologue, ce jeu est une pratique culturelle signant l’appartenance à un groupe avec ses codes et ses lois.

Résolument interdisciplinaire, l’ethnomathématique s’intéresse à « dénaturaliser » les pratiques sélectionnées par une culture donnée pour en analyser la structure. C’est un travail de devin, une maïeutique qui peut aussi mener à des sur-interprétations cabalistiques dangereuses, mais cette science sociale met en relief un point important : le monde humain est mathématique.

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Sommaire du livre
Post-scriptum :

L’extrait proposé est choisi par le préfacier du livre : Christian Mercat. Celui-ci répondra aux commentaires éventuels.

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Pour citer cet article :

Miquel Albertí — «La Planète mathématique» — Images des Mathématiques, CNRS, 2013

Crédits image :

Image à la une - Manon Bucciarelli
img_11112 - Image © Dominique Tournès 2011, IREM de la Réunion, avec la permission de l’auteur

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